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La emisión Starliner de Boeing puede mantener a los astronautas de la NASA en la ISS hasta agosto

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La nave espacial Starliner de Boeing permanece acoplada a la Estación Espacial Internacional (ISS) mientras los equipos de ingeniería en tierra realizan pruebas para comprender mejor la nave. La misión estaba originalmente programada para una semana en el espacio, pero ahora la NASA espera regresar una tripulación de dos astronautas a bordo del Starliner no antes de finales de julio.

La cápsula Starliner de Boeing se lanzó sobre el cohete Atlas V de United Launch Alliance el 5 de junio, llevando a los astronautas de la NASA Butch Wilmore y Suni Williams. Desde su inestable acoplamiento a la estación espacial, el desempeño de Starliner durante su ascenso ha generado preocupación de que la nave espacial no pueda transportar a su tripulación de regreso a la Tierra. “Tengo un muy buen presentimiento en mi corazón de que la nave espacial nos traerá a casa, no hay problema”, dijo Williams durante una conferencia de prensa desde la ISS el miércoles.

Durante su aproximación a la estación espacial, cinco de los propulsores de Starliner fallaron, de los cuales cuatro fueron recuperados. Starliner también desarrolló cinco fugas de helio, una de las cuales había sido identificada antes de su lanzamiento. Los equipos de ingeniería creen que las fugas pueden estar relacionadas con la actividad de los propulsores.

La misión estaba originalmente programada para ocho días, pero el regreso de la tripulación se retrasó varias veces mientras los equipos terrestres realizan pruebas en el vehículo y recopilan datos antes de dar luz verde para que los astronautas regresen a la Tierra. A pesar de los numerosos retrasos, la NASA ha asegurado constantemente a los medios de comunicación que los astronautas no están abandonados en órbita y que Starliner puede desacoplarse de la ISS en cualquier momento y devolver a la tripulación sana y salva. Esta estancia prolongada en el espacio, insisten los funcionarios de la NASA, es una elección.

“Tenemos una buena oportunidad de utilizar la Estación Espacial Internacional casi como un hangar temporal para tomarnos nuestro tiempo y comprender la nave espacial antes de desacoplarla y regresar”, dijo a los periodistas el miércoles Steve Stich, gerente del Programa de Tripulación Comercial de la NASA.

La prueba de vuelo con tripulación es parte del Programa de tripulación comercial de la NASA y está destinada a transportar tripulación y carga hacia y desde la Estación Espacial Internacional (ISS) en virtud de un contrato de 4.300 millones de dólares con la agencia espacial. El otro socio comercial de la NASA, SpaceX, ha enviado hasta ahora ocho tripulaciones a la estación espacial.

Esta semana, la NASA y Boeing comenzaron a probar una nueva unidad de la nave espacial Starliner en el campo de misiles White Sands en Nuevo México en un intento de replicar los problemas de propulsor encontrados durante su vuelo. “Las temperaturas que hemos podido alcanzar no son exactamente las que esperábamos según los datos del vuelo”, admitió Stich. “Los equipos están analizando esos datos y tratando de determinar los próximos pasos”.

Por ahora, Starliner está bastante en órbita, pero eventualmente tendrá que descender. La tripulación de la ISS será entregada a mediados de agosto, con el Crew-9 de la NASA listo para lanzarse a órbita a bordo de la nave espacial Dragon de SpaceX (lo sé, es muy incómodo). Los astronautas Wilmore y Williams deberán partir de la ISS antes de que eso suceda.

“Creo que realmente estamos trabajando para tratar de seguir los datos y ver cuándo es lo más temprano que podemos apuntar para el desacoplamiento y el aterrizaje”, dijo Stich. “Creo que algunos de los datos sugieren, de manera optimista, que tal vez sea para finales de julio, pero simplemente seguiremos los datos paso a paso y luego, en el momento adecuado, descubriremos cuándo es la oportunidad adecuada de desacoplamiento”.

A pesar de tanta incertidumbre sobre la fecha de regreso, la NASA todavía insiste en que Starliner está listo para regresar a casa en cualquier momento. “La principal opción hoy es devolver a Butch y Sunny a Starliner”, dijo Stich. “En este momento, no vemos ninguna razón por la que ese no sea el caso”.

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